Los chimpancés tienen una habilidad excepcional para producir sonidos complejos.

Foto: Yasuyoshi Chiba/AFP

Los chimpancés tienen una capacidad excepcional para producir sonidos complejos, con cerca de 400 secuencias diferentes identificadas por un equipo de científicos en estos primates, lo más parecido a los humanos.

«No hablan, por supuesto, si tomamos el lenguaje humano como referencia», advierte el biólogo evolutivo Cedric Gerard Bottos, autor principal del estudio publicado el lunes (18) en Nature Communications Biology.

Pero los chimpancés tienen una habilidad inusual para combinar una gama limitada de llamadas, «doce sonidos únicos» en al menos 390 secuencias diferentes, según el investigador.

Es un tipo de sintaxis que vincula de dos a diez gritos cuyo significado aún no se ha determinado.

De hecho, el animal puede haber desarrollado la capacidad de combinar sonidos de diferentes maneras para significar cosas diferentes.

«Tenemos algunas ideas sobre el significado de ciertas secuencias, una de las cuales está exclusivamente relacionada con la interferencia y no tiene nada que ver con el significado de los gritos aislados», dijo a la AFP Marc Janeiro, investigador del Instituto Francés de Ciencias Cognitivas.

El equipo, que incluye algunos miembros afiliados del Instituto Alemán de Antropología Evolutiva Max Planck, trabajó a partir de casi 5.000 registros de 46 chimpancés adultos en la reserva de Costa de Marfil en el Parque Nacional Tay.

Una estudiante de doctorado, Tatiana Bortolatto, registró 800 horas de vocalizaciones durante un período de seis meses, que pronto se identificaron y clasificaron con la ayuda de la «codificación» humana.

Era un método sin precedentes que podía usarse con otros primates, como bonobos y orangutanes.

– Pegramas –

Los doce tipos de vocalización de los chimpancés incluyen el muy común «hu», que se asocia con suspiros, gruñidos o no. Es bien conocido por los expertos, y su significado puede variar según su gravedad.

Girard Buttoz explica que “el +hu asociado a un grito de alarma es más fuerte que el asociado al descanso”, mientras que el “hu” asociado a un suspiro se utiliza para la identificación entre individuos.

El investigador señala que “el repertorio vocal de los chimpancés, innato, puede considerarse limitado”, porque algunos animales tienen un “vocabulario” mucho más rico. Agrega que las especies, que tienen vidas sociales muy complejas, pueden haber encontrado en la secuenciación una forma de «generar nuevos significados y así ampliar su capacidad de comunicación».

El estudio mostró que un tercio de los sonidos son secuencias que combinan muchas doce llamadas, cuyo rango completo se agota en algún momento.

También estableció un «sentido de orden», donde siempre, o casi siempre, se escuchan algunos gritos en la misma situación. Es un «bigrama», es decir, la secuencia que conecta dos gritos.

“Por ejemplo, hu casi siempre está en la primera posición, lo que indica una estructura de conexión recurrente”, señala.

Algunos de los bigramas se reutilizan en secuencias más largas junto con otros cinco o seis alcaudones, una prueba más de una estructura estable para esta estructura sintáctica simiesca.

Queda por entender la relación entre los elementos de estas secuencias, y si algunos de ellos generan un nuevo significado o no.

Los investigadores observaron diferencias entre los grupos de chimpancés en la organización de llamadas «muy consistentemente», dice Gerard Bottos. Esto significa aprender estas secuencias de sonido dentro del grupo y ser flexible en este estilo de comunicación.

Los científicos tendrán que buscar el significado de las secuencias a través de experimentos de reproducción. “Se graba un sonido y el mono se ve obligado a escucharlo en el bosque para estudiar su reacción”, explica el investigador.

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Rocío Volante

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