Mira los últimos momentos del cometa hasta que el sol lo quemó

Un equipo internacional de astrónomos ha registrado imágenes inéditas de la muerte de un cometa destruido a su paso cerca del sol. Las temperaturas extremadamente altas rompieron y carbonizaron las rocas espaciales.

Es la primera vez que un cometa periódico en órbita tan cerca del Sol se desintegra de esta manera, y puede explicar por qué no hay muchos de estos objetos en el Sistema Solar. El objeto en cuestión era 323P/SOHO.

Registro del Telescopio Subaru, el 21/12/2020 (el punto en el centro de la imagen izquierda) y CFHT, el 11/02/2021 (derecha); 323P / SOHO desarrolló una larga cola antes de desintegrarse

Foto: Telescopio Subaru/CFHT/Man-To Hui/David Tholen

Para capturar las imágenes, los científicos utilizaron una flota de telescopios, tanto en la Tierra como en el espacio, incluido el Hubble. Los resultados fueron publicados esta semana en Un estudio publicado en el Astronomical Journal.

cometas cerca del sol

El sistema solar es un lugar hostil. Hay muchas rocas espaciales que orbitan alrededor del Sol, pero no son un proceso ordenado como los planetas. Los efectos gravitatorios de los objetos más grandes desestabilizan la trayectoria de los objetos más pequeños y errantes.

Un destino común es ser empujado a una órbita cercana al Sol, lo que eventualmente resultará en una zambullida ardiente. Dado que este tipo de objetos pasan cerca de nuestra estrella, es difícil visualizarlos y estudiarlos; La mayoría de ellos fueron descubiertos accidentalmente, en observaciones con telescopios solares.

Pero incluso dada esta dificultad, hay muchos menos cometas y asteroides cerca del Sol de lo esperado. Algo los está destrozando antes de que tengan la oportunidad de hacer su aterrizaje final y mortal.

¿Cómo fue grabado?

Para comprender mejor este proceso, un grupo de astrónomos de Estados Unidos, Canadá, Alemania, Taiwán y Macao (China) observaron 323P/SOHO durante unos meses, con varios telescopios, entre ellos: Canada France Hawaii (CFHT, en Hawaii), Gemini North (EE. UU., EE. UU.), Lowell’s Discovery (EE. UU.), Subaru (Japón) y Space Hubble.

La órbita del cometa no era muy específica, por lo que los investigadores no sabían exactamente dónde buscarlo. Pero el amplio campo de visión de Subaru sirvió como red, lo que permitió encontrarlo cuando se acercaba al sol. Esta fue la primera vez que este objeto fue capturado por un telescopio terrestre.

Usando los nuevos datos, los astrónomos pudieron restringir mejor el camino y supieron hacia dónde apuntar otros telescopios. Y esperaron a que el cometa «girara» y comenzara a alejarse del Sol nuevamente, lo que nunca sucedió. Así, registraron el momento único de su muerte.

Pero el trabajo generó más preguntas que respuestas. Entre otras cosas, descubrieron que 323P/SOHO gira sobre su eje muy rápidamente, tarda aproximadamente media hora por revolución y tiene un color como ningún otro en el sistema solar.

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Lucía Veloz

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