Se parece a la tierra, pero llueve lava; Aprende más sobre el planeta

Científicos de la agencia espacial estadounidense NASA preparándose para usar Potente telescopio James Webb Explorar un planeta que está relativamente cerca de la Tierra y tiene características similares. Solo hay una gran diferencia: es posible que la lluvia allí fuera de lava.

Este exoplaneta (55 Cancri e) (también clasificado como exoplaneta) orbita una estrella a solo 40 años luz de distancia, tan cerca que se puede ver a simple vista en el cielo, en la constelación de Cáncer.

Se difundió un tuit comentando sus características redes socialespero el descubrimiento de 55 Cancri e no es reciente: los astrofísicos saben de su existencia desde 2004. La novedad es que la NASA utilizará el Telescopio James Webb para estudiarlo más de cerca.

Y no solo él: el 26 de mayo, la nasa anunció que será utilizado por James Webb para estudiar LHS 3844b también. Los científicos llaman a los dos exoplanetas «súper-Tierras» porque son rocosos y de tamaño similar a nuestro planeta, pero tienen condiciones geológicas y climáticas duras.

Súper Tierra, tan caliente

55 Cancri e se encuentra a solo 2,4 millones de km de su estrella, que también es similar a nuestro Sol. Esto quiere decir que hay un año que termina después de las 18 horas.

Debido a que está tan cerca de su estrella, el calor es tan intenso que, a pesar de ser un planeta rocoso, cualquier metal en la superficie superaría su punto de fusión. Por lo tanto, los científicos creen que está cubierto de océanos de lava.

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Se creía que, al estar tan cerca de su estrella, 55 Cancri, no giraba (giraba sobre su eje), sino que siempre tenía un lado de cara al «sol» y el otro en eterna oscuridad.

Pero las observaciones realizadas con el Telescopio Espacial Spitzer de la NASA han planteado más preguntas que respuestas sobre esta Tierra gigante. Los astrónomos notan que el punto más caliente de 55 Cancri no es el punto que recibe más calor directamente del Sol. Además, la temperatura en el supuesto «lado diario» de un exoplaneta varía con el tiempo.

Una explicación para esto es que el planeta tiene una atmósfera dinámica que genera calor. «55 Cancree E puede tener una atmósfera más espesa dominada por oxígeno o nitrógeno», dice Renew Ho del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, quien lidera un equipo que utilizará la cámara infrarroja James Webb (NIRCam) para estudiar el espectro de emisión de calor del lado diurno. . del planeta «Si tiene una atmósfera, Webb tiene la sensibilidad y el rango de longitud de onda para detectarlo e identificar sus componentes».

Una ilustración del Telescopio James Webb armado y listo para observar el espacio

Foto: Divulgación / NASA

Otra posible explicación es lo que provocó el tweet: 55 Cancri e puede no estar siempre bloqueado en la misma posición, sino que gira sobre su eje con ciclos lentos de día y noche. Es lo que le ocurre a Mercurio, el planeta más cercano al sol de nuestro sistema solar, que completa tres ciclos cada dos vueltas a nuestra estrella.

En este escenario, la superficie se calentará, se derretirá e incluso se evaporará durante el día. Por la noche, el vapor se enfría y se condensa para formar una lluvia de lava. Las gotas volverán a su forma sólida cuando toquen el suelo.

«Esto puede explicar por qué la parte más caliente del planeta se ha desplazado», explica Alexis Brandecker, investigador de la Universidad de Estocolmo que dirige otro equipo que estudia el planeta. «Al igual que en la Tierra, la superficie tardará un tiempo en calentarse. El momento más caluroso del día será por la tarde, no al mediodía».

El equipo de Brandeker planea probar esta hipótesis utilizando la cámara NIRCam de James Webb para medir la temperatura del lado brillante de un exoplaneta en cuatro órbitas diferentes. Si fuera como Mercurio, cada hemisferio se observaría dos veces. Así, los científicos podrán detectar las diferencias de temperatura entre los dos hemisferios.

Súper Tierra, sin lava

Lhs - NASA / JPL-Caltech / R. Hurt (IPAC) - NASA / JPL-Caltech / R. Hurt (IPAC)

Dibujo artístico de LHS 3844 b, un planeta rocoso y sin aire que James Webb investigará

Foto: NASA/JPL-Caltech/R. Hurt (IPAC)

Menos impresionante que un planeta lloviendo lava es otra Tierra gigante que la NASA estará investigando. LHS 3844 b es más frío, por lo que su superficie rocosa debe ser sólida. La diferencia es que probablemente no haya aire allí.

Las observaciones anteriores mostraron que este exoplaneta, descubierto en 2019 y ubicado a 49 años luz de la Tierra, no parece tener una atmósfera, o al menos no una que sea lo suficientemente densa como para ser detectada por nuestros telescopios.

Para la NASA, esto es una ventaja: permite un estudio más claro de su superficie rocosa. Laura Kreidberg del Instituto Max Planck de Astronomía en Alemania utilizará el instrumento de infrarrojo medio (MIRI) de James Webb para analizar el TEM LHS de 3844 b días.

Luego planea comparar los resultados con el espectrómetro de rocas conocidas, como basalto y granito, para ver qué tipo de roca hay en la superficie de LHS 3844b. Si el planeta es volcánicamente activo, el experimento también puede revelar rastros de gases volcánicos allí.

¿Por qué eso importa?

De los más de 5.000 exoplanetas confirmados en la galaxia, con las más diversas características y composiciones, ¿por qué la NASA decidió estudiar estos dos pronto?

Los planetas rocosos como LHS 3844 b y 55 Cancri e son gigantes gaseosos difíciles de encontrar, de los que sabemos mucho. Además, «superplanetas» como estos podrían darnos más pistas sobre la composición de nuestro planeta.

«Nos darán nuevas y fascinantes perspectivas sobre los planetas similares a la Tierra en general, ayudándonos a ver cómo se verían las primeras Tierras cuando hacía tanto calor como lo son estos planetas hoy», dijo Kreidberg a la NASA.

El estudio también es una forma de probar el Telescopio James Webb, que recientemente completó su alineación y estaba listo para obtener imágenes del universo.

Lucía Veloz

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