Un año después de aterrizar en Marte, el rover estacionario tiene en mente un nuevo e intrigante objetivo.

La alegría y la emoción por el aterrizaje exitoso del helicóptero de la perseverancia y el avión de la creatividad, que tuvo lugar en un momento difícil para muchos, repercutió en todo el mundo.

Para Vandy Verma, ingeniero jefe de Perseverance Robotics Operations en el Jet Propulsion Laboratory de la NASA, el día del aterrizaje fue solo el comienzo.

Verma se especializa en el pilotaje remoto de rovers de Marte desde aquí en la Tierra y ha transformado magistralmente los rovers Spirit, Opportunity y Curiosity en el pasado, además de escribir programas de vuelo para ellos. Una vez que las ruedas de Perseverance aterrizaron, Verma estuvo lista para preparar el rover para su nuevo hogar en otro planeta y ayudar al helicóptero a comenzar su viaje autónomo.

«Pareces tener una gran mejora, es como si estuvieras conduciendo un auto nuevo y se siente suave», dijo Verma sobre conducir el rover. «Todos los días en Marte, hay algo inusual o inesperado. Sin embargo, las cosas han ido increíblemente bien, más allá de nuestras expectativas».

La selfie más dura de la historia

Perseverance Journey comenzó compartiendo el primer video de una misión de aterrizaje en Marte y algunos de los primeros sonidos que los humanos escucharon sobre el planeta rojo, así como hermosas imágenes del conjunto de cámaras de Perseverance. Esas mismas cámaras ayudaron a capturar el primer vuelo de Ingenuity mientras volaba a través de la atmósfera de Marte.

Antes de que se desatara la creatividad, el equipo del JPL se dio cuenta de que querían tomarse una selfie de los dos robots. Era su mejor oportunidad antes de que la perseverancia despegara como un padre orgulloso listo para dejar que la videocámara filmara el primer «momento» de los hermanos Wright en otro planeta.

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Pero Verma dijo que tomarse una selfie era una tarea tan compleja que nunca sucedió. Aunque Tenacity tiene un brazo robótico de ocho pies, la parte circular del rover, que almacena los especímenes históricos que recopila, sobresale del frente del rover, lo que dificulta obtener el ángulo correcto. El equipo del rover tuvo que resolver varios problemas para descubrir cómo organizar la tenacidad de su enorme brazo sin golpear su cuerpo.

Al final, el equipo unió varias fotos para capturar a los exploradores favoritos de todos en una selfie distintiva.

Desde que aterrizó, Perseverance registró 3.944 metros y recolectó seis muestras de roca de las rocas marcianas de interés. La nave ha establecido y batido récords diarios de distancia varias veces, viajando 1.050 pies (320 metros) el lunes, y se espera que lleguen más.

Diseñado para ser una experiencia personalizada de solo cinco vuelos, Creative Helicopter ha realizado 19 vuelos al Planeta Rojo desde abril. Durante el verano, la creatividad fue tan exitosa que pasó de experimentar a convertirse en un explorador tenaz, volando sobre diversos terrenos y descubriendo puntos de interés del vehículo para investigar.

La histórica misión del helicóptero voló 2,4 millas (3.885 metros) con una duración total de 34 minutos.

Estos logros no se lograron sin desafíos, incluida la perseverancia a la que se enfrentaron algunos Las rocas que no quieres probar Y defectos de creatividad. Verma dijo que cualquier problema ayudó a solidificar las relaciones entre el equipo de la misión mientras trabajaban en soluciones para mantener a los robots saludables.

Salida al delta

La perseverancia y el ingenio han pasado la mayor parte del año pasado explorando las tierras del cráter Jezero, que alguna vez albergó un lago en Marte hace más de 3 mil millones de años. Ahora es el momento de que los exploradores robóticos se centren en su principal razón para estar en Marte: estudiar los restos de un antiguo delta del río que una vez alimentó el lago.

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«Cuando elegimos el lugar de aterrizaje, fue por el delta», dijo Briony Horgan, profesora asociada de ciencias planetarias en la Universidad de Purdue y científica de la misión Perseverance.Y busque signos de vida antigua, como materia orgánica y signos de microbios. «

El largo camino para devolver muestras de Marte por primera vez

Atrapados entre capas de sedimentos preservados en las rocas del delta podría haber evidencia de microfósiles u otros signos de vida, si es que existieron en el Planeta Rojo.

La ambiciosa misión Mars Sample Return, una colaboración de varios pasos entre la NASA y la Agencia Espacial Europea, se basará en innovaciones como el lanzamiento desde la superficie de Marte por primera vez para recuperar muestras de rocas recolectadas y almacenadas en caché por Perseverance y devolverlas a la Tierra. . en los años treinta.

Los científicos que estudian estas muestras pueden responder la gran pregunta: ¿Hubo vida en Marte antes?

“A menudo, los niños quieren aprender algo porque tendrá un impacto en el mundo”, dijo Verma. «Cuando las muestras marcianas se remontan a la década de 1930, es muy probable que los científicos que estudien estas muestras sean ahora los estudiantes de la escuela».

La perseverancia y la creatividad son solo el primer paso hacia la exploración de Marte de nuevas formas, al mismo tiempo que allanan el camino para futuras misiones que podrían explorar la posibilidad de vida en otros planetas de nuestro sistema solar.

“Es una misión increíblemente ambiciosa, con objetivos que van más allá de cualquier nave espacial antes de Marte y cualquier misión espacial antes de hacerlo: qué tan rápido tenemos que ir y cuántas muestras tenemos que tomar”, dijo. dijo Horgan.

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Gualtiero Varas

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